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São João Calábria sempre deu valor e importância à presença dos Leigos na Obra. O grupo iniciou em 1932, mas só nasceu juridicamente em 8 de outubro de 1944. Os Irmãos e Irmãs Externos são leigos chamados a viver o espírito de abandono à Providência, típico da Obra no trabalho cotidiano e na vida familiar.

Aqueles que a Divina Providência chamar, homens e mulheres, casados ou solteiros, podem, de qualquer forma, estar ligados à Obra com laços de amizade especial. Depois de terem descoberto o espírito, sentem que abraçam esse espírito. Indo mais fundo, eles serão capazes de produzir abundantes frutos do bem.

A admissão na Família de Irmãos externos é de responsabilidade do Superior Geral e do Conselho Executivo. Vinculam-se à Obra por meio de uma promessa de obediência ao Superior Geral, tendo em mente as orientações e os conselhos que ele lhes dá. Os Irmãos Externos ajudam a Obra de acordo com suas possibilidades em suas atividades apostólicas ou de caridade.

Na esfera civil, eles buscam viver a caridade e a verdade de Cristo com todos, a partir de sua família e do ambiente de trabalho, e têm um amor particular aos mais pobres e necessitados. Sentem-se comprometidos em promover a justiça, a compreensão mútua, em trabalhar pela paz e harmonia cristã, tendo em vista o bem de toda a sociedade.